百年清华

刘自鸿是如何领航一家全球成长最快独角兽公司的

2017-05-09 | 武欣中 | 来源 《中国青年报》2017-05-09 |

入选2017年“全球青年领袖”,公司市值30亿美元

刘自鸿 照片由受访者提供

3月15日,总部位于瑞士日内瓦的世界经济论坛公布了2017年“全球青年领袖”入选名单,全球100位入选者中有10名来自中国,刘自鸿名列其中,评委会给出的入选理由是:他所创立的柔宇科技有限公司是全球柔性显示、柔性传感、虚拟现实显示及相关智能设备的领航者,是全球成长最快的独角兽科技创业公司之一。这家独角兽公司是如何炼成的?近日,刘自鸿接受中国青年报·中青在线记者采访。

一个领域最前沿的东西一定是艺术级的

出生于1983年的刘自鸿属于那种典型的“别人家的孩子”:高中时多次获得奥赛奖牌,以江西抚州理科高考状元的身份考入清华,硕士毕业后进入斯坦福大学攻读博士。但其实他并不是能在教室安心读书的“乖孩子”,即便是在功课繁重的清华大学,也没有把一门心思都放在课业上。他认为,大学其实是一个平台,应该利用好这个平台,让自己得到多方面的锻炼。他加入清华艺术团,主持节目、出演话剧,在他看来,大学的班级是因为选择专业而在一起,但高中的选择未必是真的喜欢,参加艺术团的同学都是因为兴趣,因而有共同的话题和爱好。

“艺术对科学的启发非常大,因为天马行空的艺术思维更加发散,会让科学思维更加开阔,而一个领域最前沿的东西,也一定是艺术级的。”刘自鸿说,“柔宇”在产品设计理念和应用上,都尽量去贴近人们对美感的追求。

或许是受到天马行空的艺术思维启发,在清华读书的日子,刘自鸿总会冒出一些在教室和实验室里无法产生的想法,并“折腾”一些新玩意儿出来。

一次参加艺术团的演出时,舞台上的灯光过于耀眼,刘自鸿请灯光师调一下,结果又变得太暗,反复几次才调到理想状态。他就想,为什么不把灯光调节系统做成自动的,设定好参数、感受光的强度自动调节不就可以了吗?于是,他就利用自己所学知识,制作了一套自动光强调节系统,参加了清华的“挑战杯”并获了奖。

刘自鸿从小在南方长大,阴湿的冬季里电热毯必不可少,通常睡觉时打开,半夜热了关掉,冷了还要再打开。为什么不能智能一点?大四时,他查阅了很多医学、半导体的书籍,做了一个传感器,这个像手表一样的东西可以随时监测身体状态,关闭或启动电热毯。凭借这个项目,他代表清华参加了第八届“挑战杯”并获得全国特等奖。

几次参加创新大赛的经历让刘自鸿渐渐懂得,发现生活中的问题,并用专业的知识去解决它,这才是创造价值的方式。

在斯坦福的大草坪上天马行空地想出了博士研究方向

在清华,刘自鸿有一次颇为“遗憾”的创业经历。他组织了一个10人团队,研发出一套“室内运动模拟系统”,可以实现在家里打高尔夫、保龄球。带着这个项目,他们参加了清华的学生创业大赛,拿了最佳创意奖。

“我们还做了原型机,准备拿去创业。”但在那时,国内风险投资并不成熟,投资机构也很少,刘自鸿最后放弃了这个项目。几年后,xbox、ps2等家庭游戏设备风靡全球,这让刘自鸿感觉很可惜。

临近毕业,刘自鸿开始考虑出国,他想去外面看看能不能找到更有意义的事情。

2006年,他同时拿到了剑桥大学和斯坦福大学的录取通知书,一个是有着近800年历史的老牌英国名校,另一个是以科技创新见长的美国大学。面对选择,刘自鸿把自己关在宿舍里思考了一个星期,并在“水木清华”上发帖寻找帮助,一个从未谋面的人给他写了一封长达四五千字的回信,他最后的建议是,如果想做科技创新就去斯坦福,如果想做理论研究,剑桥是最好的选择。正是这封信,让刘自鸿坚定了去斯坦福的主意。

到了斯坦福,按照惯例,导师会列出一些课题和方向供学生选择,这些课题可以得到导师的指导和资金的支持。然而,在导师给出的课题列表里,刘自鸿没有找到感兴趣、可以用10年甚至更长时间去做的东西。

在斯坦福的大草坪上,刘自鸿又开始了他天马行空的想象。他想到,在人类感知自然的过程中,五官起到非常重要的作用,其中,视觉又占了非常大的比重。因此,视觉显示技术是一个未来有巨大价值的领域。

刘自鸿发现,在视觉技术上,人类先是靠太阳,后来有了日晷、石头刻字、烽火台和现代的电影电视,之所以不断冒出新东西,是人的本能的追求使然。在显示技术领域,这种本能的追求体现为便携性和愉悦感,人们希望在任何地方都能看到美的东西。然而,目前的显示技术存在一个巨大的矛盾:越来越大、越清晰和便携性之间。

“我有个习惯,遇到问题喜欢去看历史,因为今天是一面镜子,看到多远的历史,也就能看到多远的未来。”刘自鸿想到,如果大屏幕可以像纸一样薄,甚至可以卷起来带走,就可以解决显示技术面临的这一难题。他决定以“柔性显示”作为自己的博士研究方向。

“自选项目”没有资金支持、技术指导,幸运的是,曾在著名工业企业“德州仪器”任职的导师支持了他的想法,并为他争取到了10万美元的研究经费。

“在豆腐上盖一栋大楼”

只用了不到3年,2009年,刘自鸿拿到斯坦福的博士学位。毕业后,刘自鸿进入IBM纽约全球研发中心工作了近3年。这期间,他对柔性显示领域的想法和激情没有减退过。

“创新创业,就是要敢于天马行空地想象,比如埃隆·马斯克。”采访中,刘自鸿多次提到这位特斯拉公司的创始人,“如果不是敢于想象,他怎么可能站到火箭发射领域的前沿,要知道,这是很多国家都不敢去尝试的领域。当然,这种想象要符合严谨的科学逻辑,而且能通过科学的方式把它实现出来”。

2012年3月,刘自鸿从IBM辞职,开始组建创业团队。同年8月,柔宇科技有限公司在深圳和硅谷同步成立,并先后获得一批国内外知名风险投资机构数亿美元的投资和深圳“孔雀计划”的支持。

“我坚信,如果符合科学原理,即便创新创业的过程艰难,哪怕被质疑和嘲笑都没关系,一定会成功。”公司成立之初,刘自鸿每月往返深圳和硅谷,甚至在朋友家睡了几个月的地板。

创业的艰难不止物质,攻克柔性显示屏的技术屏障同样困难。与液晶屏不同,柔性屏要在一个极薄的薄膜上做出千万个的晶体管,再把发光的材料做上去,这对技术和工艺的要求都非常高。按刘自鸿的话说,这就像在豆腐上盖一栋大楼。

两年后,“柔宇”推出厚度只有0.01毫米的可折叠柔性显示屏。如今,“柔宇”市值已突破30亿美元,成为全球成长最快的独角兽科技创业公司之一,并在国内外储备了超过700项知识产权。位于深圳龙岗、投资超百亿元的全柔性显示屏生产线正在加紧施工,有望年底投产。

如今,由于在深圳和美国两地同时设立公司,刘自鸿每天早上6点就会来到公司,几乎每天的工作时间都超过16个小时,几年来在中美往返的旅程超过100万公里。

得知自己获得世界青年领袖的殊荣,刘自鸿说:“全球青年领袖着眼于用新的方案、新的技术或者是新的服务来为社会创造价值,这与柔宇‘通过技术创新让人们更好地感知世界’的使命是一致的。企业成功的唯一标准,就是能否为社会创造真正的价值并被用户和市场接受。”


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